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El mercado de intercambio de divisas es el “lugar” destinado a invertir en divisas. Las divisas son importantes para la mayor parte del mundo, aunque no se den cuenta, ya que estas deben ser intercambiadas para realizar transacciones comerciales y negocios en el extranjero. Si usted vive en EE. UU. y quiere comprar queso en Francia, usted, o la empresa a la que usted compra el queso, tiene que pagar a los franceses por este producto en euros (EUR). Esto significa que el importador de EE. UU. tendrá que cambiar el valor equivalente de dólares estadounidenses (USD) a euros. Lo mismo ocurre cuando se viaja. Un turista francés en Egipto no puede pagar en euros para ver las pirámides porque no es una moneda aceptada a nivel local. Por tanto, el turista debe cambiar los euros por la moneda local, en este caso, la libra egipcia, al tipo de cambio del momento.

La necesidad de intercambio de divisas es la razón principal por la que el mercado forex es el más grande y el de mayor liquidez financiera del mundo. Deja pequeños a otros mercados, incluso al mercado de acciones, con un valor medio de inversiones de aproximadamente 2 billones de dólares estadounidenses al día. (El volumen total cambia continuamente, pero desde agosto de 2012 el Banco de Pagos Internacionales (BIS) informó de que el mercado forex operaba un exceso de 4,9 billones de dólares estadounidenses diarios).

Un único aspecto de este mercado internacional es que no existe un mercado central para el intercambio de divisas. Sin embargo, las operaciones con divisas se realizan de forma electrónica over the counter (OTC), lo que significa que todas las transacciones tienen lugar mediante redes informáticas entre inversores de todo el mundo, en vez de haber un lugar centralizado para el cambio. El mercado está abierto las 24 horas del día, cinco días y medio a la semana, y las divisas se operan en todo el mundo en los centros financieros más importantes de Londres, Nueva York, Tokio, Zúrich, Frankfurt, Hong Kong, Singapur, París y Sídney – en casi todas las zonas horarias. Esto significa que cuando finaliza la jornada de cotización en EE. UU., el forex comienza una nueva jornada en Tokio y Hong Kong. Por tanto, el mercado forex puede ser extremadamente activo a cualquier hora del día y los precios varían constantemente.

Spot Market y Mercados a Plazo y de Futuros

Hay tres formas en las que las instituciones, las empresas y los particulares operan en el forex: el spot market (mercado de cotización al contado), el mercado a plazo y de futuros. Las inversiones forex en el spot market se han presentado siempre como el mercado más grande ya que es el activo real “subyacente” en el que se basan los mercados a plazo y de futuros.

Antiguamente, el mercado de futuros era la sede más popular para los inversores porque estaba disponible para los particulares durante un periodo más largo de tiempo. Sin embargo, con la llegada del comercio electrónico, el spot market ha presenciado un enorme aumento de la actividad y actualmente supera al mercado de futuros como el mercado de cotización preferido entre los inversores y especuladores particulares. Cuando se habla del mercado forex, la gente normalmente se refiere al spot market.

Los mercados a plazo y de futuros suelen tener más aceptación entre compañías que necesitan cubrir riesgos en cambios de divisas en una fecha futura concreta.

¿Qué es el spot market?

Más concretamente, el spot market es donde se compran y se venden divisas en función del precio del momento. Ese precio, que está determinado por la oferta y la demanda, es un reflejo de muchas cosas, entre otras; los tipos de interés actuales, el comportamiento económico, el sentimiento hacia las situaciones políticas que tienen lugar (a nivel local e internacional), y la percepción del comportamiento futuro de una moneda frente a otra.

Cuando el acuerdo ha finalizado, se conoce como “spot deal”. Es una transacción bilateral por la que una parte entrega una cantidad acordada de moneda a la otra parte y recibe una cantidad específica de otra moneda al tipo de cambio acordado.

Cuando se cierra una posición, el pago se realiza en metálico. Aunque el spot market se conoce comúnmente como un mercado que opera transacciones en el presente (no en el futuro), estas operaciones de hecho tardan dos días en liquidarse.

¿Qué son los mercados a plazo y de futuros?

Al contrario del spot market, los mercados a plazo y de futuros no invierten en divisas reales. Sin embargo, operan en contratos que representan ciertos tipos de monedas, con precios específicos por unidad y una fecha en el futuro para su liquidación.

En el mercado a plazo, los contratos se compran y venden OTC entre dos partes que deciden los términos del acuerdo entre ellos.

En el mercado de futuros, los contratos realizan la compra y venta de futuros conforme a un tamaño estándar y a una fecha de liquidación en los mercados públicos de materias primas, como el Chicago Mercantile Exchange. En EE. UU. el mercado de futuros está regulado por la National Futures Association. Los contratos de futuros contienen datos concretos entre los que se incluye el número de unidades en las que se invierte, las fechas de entrega y liquidación y los incrementos mínimos en el precio que no pueden ser personalizados. El cambio actúa como contrapartida para el inversor, que proporciona compensación y liquidación.

Los dos tipos de contratos son vinculantes y se liquidan normalmente en metálico al cambio que corresponda a su vencimiento, aunque estos contratos también pueden comprarse y venderse antes de su vencimiento. Los mercados a plazo y de futuros pueden ofrecer cobertura ante riesgos cuando se opera con divisas. Normalmente, las grandes sociedades internacionales usan estos mercados para cubrir futuras fluctuaciones en los tipos de cambio, pero los especuladores también participan en ellos.

Obsérvense los términos: FX, forex, mercado de intercambio de divisas y mercado de divisas. Estos términos son sinónimos y todos ellos se refieren al mercado forex.

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