El momento Silicon Valley de los bancos africanos
Noor Khamis/Reuters
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Los principales bancos africanos invierten miles de millones en tecnología de banca digital.

Los banqueros andan por ahí en pantalones vaqueros y camisetas, los clientes presentan reclamaciones al seguro enviando fotos de los daños y se envían preguntas urgentes – y se contestan rápidamente - por mensaje de texto.

Estas escenas no tienen lugar en una startup del primer mundo, sino en el distrito financiero de Johannesburgo, donde algunos bancos están teniendo su propio momento Silicon Valley. Para atraer a la creciente clase de consumidores del continente y diferenciarse del dinero móvil y entre ellos, los principales bancos de África están invirtiendo miles de millones en tecnología de banca digital.

La innovación de las entidades crediticias es impulsada en parte por la creciente popularidad de las alternativas de dinero móvil a la banca tradicional, como M-Pesa. El servicio de transferencia de dinero de África Oriental, operado por una filial de Vodafone PLC, permite a los clientes enviar y recibir fondos, así como pagar por servicios, todo ello sin tener una cuenta bancaria. M-Pesa cuenta con más de 25 millones de usuarios activos en todo el continente, mientras que Standard Bank Group Ltd., el principal prestamista africano por activos, tiene 15 millones de clientes particulares y empresas.

Los bancos están adoptando ahora la tecnología mientras luchan por seguir siendo relevantes.

Absa Bank Ltd., una filial de Barclays Africa Group Ltd., se ha llevado diseñadores y directores de productos de Google y Amazon. Presentó una nueva versión de su aplicación en mayo y lanzó una versión revisada de su página web en agosto. Hace unos meses, se convirtió en el primer banco del mundo en ofrecer servicios bancarios a través del servicio de mensajería de Facebook, donde los clientes pueden revisar el saldo de sus cuentas o realizar un pago.

En la línea del Silicon Valley, Absa celebra ahora sus ideas frustradas. Ashley Veasey, directora digital y de información en Barclays Africa, explicó:

"Tenemos algo nuevo en el banco estos días llamado "partidos del fracaso", donde la gente se reúne y celebra sus fracasos y aprenden por qué han fracasado".

El jefe de experiencia del cliente y de diseño Craig Corte decidió crear las opciones de idioma "Yoda" y "Pirate" de la aplicación de chat del banco, pero la primera se cerró debido a que en Conformidad estaban preocupados de que podría haber un problema de licencias. "Por lo general, la banca no es muy divertida, así que la hacemos divertida", afirmó Corte.

El impulso innovador de los bancos viene en medio de una coyuntura económica cada vez más desafiante. El lento crecimiento en el continente a raíz de la caída de los precios de los productos básicos ha llevado a Barclays PLC a vender su participación en su unidad de África, reduciéndola a poco más del 50%.

Sin embargo, muchos bancos están redoblando su apuesta. Standard Bank ha invertido 20,1 mil millones de rands sudafricano (1,4 mil millones de dólares) en tecnología móvil y en línea, entre principios de 2015 y mediados de este año. Eso ha ayudado a atraer a los clientes a la era digital: Alrededor del 90% de las transacciones se realizan ahora bien en línea o a través de su aplicación móvil.

Peter Schlebusch, director ejecutivo de los clientes particulares y las empresas del Standard Bank, afirmó:

"En el momento en que lo haces fácil y práctico, crece por sí solo".

Los clientes del First National Bank o FNB, una división del proveedor de servicios financieros sudafricano FirstRand Ltd., pueden solicitar hipotecas en línea.

El año pasado, FNB presentó dos smartphones de bajo costo con una tarjeta SIM de marca FNB en colaboración con un proveedor local. "Cuando hablamos sobre la migración digital de clientes, hemos adoptado un enfoque proactivo para atraer a clientes al espacio del smartphone", dijo Yolande Steyn, la jefa de innovación del banco. Los teléfonos, que cuestan 59 rands (4,23 $) o 150 rands (10,76 $) al mes durante un período de 24 meses, vienen con la aplicación FNB preinstalada.

A pesar de las preocupaciones universales por la seguridad de la información personal, en ciudades africanas como Johannesburgo, donde la delincuencia está muy extendida, no llevar dinero en efectivo suele considerarse lo más seguro, por no hablar de lo más conveniente. Muchos bancos sudafricanos también ofrecen medidas de seguridad, como mensajes de texto instantáneos para confirmar que se ha realizado una compra con una tarjeta de crédito, con el fin de luchar contra el fraude.

Fred Swanepoel, director de información de la entidad crediticia sudafricana Nedbank, visita empresas de tecnología y de capital de riesgo en Silicon Valley una o dos veces al año para mantenerse al tanto del desarrollo de tendencias. Nedbank está gastando aproximadamente 1,8 mil millones de rands al año, hasta por lo menos el 2020, en mejoras tecnológicas y digitales para su sistema bancario, alrededor del 70% de los gastos de capital. El año pasado, compró una participación del 20% en Ecobank Transnational Inc., que realiza operaciones en 36 países diferentes a lo largo del continente.

Swanepoel, hablando con otros ejecutivos bancarios sobre importantes actores como el J.P. Morgan en conferencias globales, dijo:

"A veces entiendo, los sorprendo totalmente. Desde una perspectiva tecnológica, están muy lejos de nosotros".

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